07 enero 2010

¿Desaparecerán los pingüinos?


El continente Antártico en general se está calentando, pero la Península Antártica –la región mas al norte que se extiende hacia América del Sur- se está calentando mas rápido que cualquier otro lugar del Hemisferio Sur. Debido a este rápido calentamiento, el tamaño del hielo marino a lo largo de la Península Antártica oeste se está encogiendo, y la estación de hielo marino ahora es mas corta. La pérdida de hielo marino está afectando a los adultos y a los polluelos del pingüino emperador. Los pingüinos emperador crían a sus polluelos sobre hielo marino, rodeado de tierra firme. Cuando el hielo marino se desprende, antes de que los polluelos hayan madurado y formado su plumaje a prueba de agua, es muy probable que los polluelos que son arrastrados mar adentro se mueran. Para los adultos, la pérdida de hielo marino puede resultar en una menor disponibilidad de alimento, lo cual puede inducir un aumento en la mortalidad de los pingüinos.

La pérdida de hielo marino está vinculada con la disminución de la población de los pingüinos emperador en las regiones norteñas mas cálidas de la Antártida.

El cambio climático global también está teniendo un impacto significativo sobre las especies de pingüinos que viven en el Océano Austral, el cual rodea la Antártida. En el sector Atlántico del Océano Austral, el calentamiento del océano y el derretimiento del hielo marino están vinculados con la disminución de la fuente principal de comida de los pingüinos: el kril del Antártico. El kril en esta región ha disminuido hasta un 80% desde los años setenta. Puesto que el kril se alimenta de algas que crecen en el fondo del hielo marino, la pérdida de hielo lleva a la pérdida de kril. Los investigadores hacen la proyección de que un aumento de 1°C en la temperatura de la superficie del mar en esta región podría significar una reducción de más de un 95% del kril. Este colapso del suministro alimenticio sería desastroso para los pingüinos tales como el Macaroni, el cual ya ha sufrido una reducción de población del 50% en su zona principal de apareamiento en esta región –la Isla de Georgia del Sur—de mediados de los setenta a mediados de los noventa.

También hay evidencia de que el calentamiento del océano ha llevado a la reducción de la población de los pingüinos en otras regiones del sub-Antártico por medio de la reducción de su suministro alimenticio.


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