02 septiembre 2009

Año de la Astronomía: Johannes Kepler

Johannes Kepler

A mí me gusta pensar en esos personajes que entregan su vida al estudio. Fijaos en Johannes Kepler que de niño padecía de miopía, de dolores de cabeza, de afecciones estomacales, viruela..., más adelante perdió a su primera mujer y a un hijo, y sin embargo hizo más por la ciencia de lo que ninguno de algunos de nosotros haríamos por nada en toda una vida.

Como apunta Arthur Koestler en su magnífico libro Los sonámbulos, en tiempos de Kepler y Galileo no se habalaba aun de "ciencia" sino de "filosofía de la naturaleza", lo que es más afín a mi manera de entender las ciencias y la filosofía... La meta de estos hombres no era conquistar la naturaleza, sino comprenderla. Generalmente, dice Koestler, "desde la física hasta la fisiología, ninguna rama de la ciencia, antigua o moderna, puede jactarse de estar libre de tendencias metafísicas de una u otra clase". Dice Koestler en cuanto a Kepler que sus obras, diarios y correspondencia no fueron accesibles al lector inglés hasta el momento de escribir Koestler su obra, ni que tampoco existía hasta entonces una biografía seria del astrónomo. Parte importante de Los sonámbulos se centra en Johannes Kepler que fue "uno de los pocos genios que nos permiten seguir paso a paso la tortuosa senda que lo llevó a sus descubrimientos, y que nos facilita un atisbo realmente recóndito, como una película exhibida con cámara lenta, del acto creador."
Johannes Kepler aun siendo científico, veía en Dios al supremo geómetra creador de un universo armónico regido por leyes simples que él intentó dilucidar. Tuvo por maestro a un matemático que seguía las enseñanzas de Copérnico, la Teoría Heliocéntrica, principalmente, que dice que el sol es el centro del Universo (ahora entendemos que el sol es el centro de nuestro sistema solar y que el Universo no tiene que sepamos un "centro").

En 1600 los protestantes de Austria fueron obligados a convertirse al catolicismo o exilarse. Kepler pasó entonces a Praga (hoy capital de la República Checa), invitado por el famoso astrónomo Tycho Brahe, otro gran científico que mantenía una teoría que combinaba el heliocentrismo copernicano con el geocentrismo (la Tierra es el centro del Universo). Brahe también creía que los planetas al girar alrededor del sol dibujaban un círculo. Pero a Kepler los cálculos no le salían y pronto afirmó que la órbita de los planetas alrededor del sol eran elípticas... En 1609 publicó su obra Astronomía Nova, dedicada a exponer sus cálculos sobre la órbita de Marte. En ella expone dos de sus tres famosas "leyes del movimiento de los planetas", hoy llamadas "leyes de Kepler": los planetas giran en órbitas elípticas con el Sol en uno de sus focos, y lo hacen con mayor velocidad cuanto más cerca del Sol se encuentran (recorren áreas iguales en tiempos iguales).

Kepler también publicó un libro sobre la fecha del nacimiento de Jesús con el título De Vero Anno quo Aeternus Dei Filius Humanam Naturam in Utero Benedictae Virginis Mariae Assumpsit (en 1613 en alemán y en 1614 en latín), demostrando que el calendario estaba errado y que Jesús había nacido en el año 4 a.C.

Kepler se destacó también por sus aportes a la óptica: entre otras cosas formuló la primera Teoría de la Visión moderna, afirmando que los rayos forman sobre la retina una imagen pequeñísima e invertida. Además, desarrolló un Sistema Infinitesimal, antecesor del Cálculo Infinitesimal de Leibnitz y Newton.

Murió en 1630 en Ratisbona, mientras viajaba con su familia de Linz a Sagan. En su lápida fue grabado el siguiente epitafio, compuesto por él mismo: “Medí los cielos, y ahora las sombras mido. En el cielo brilló el espíritu. En la tierra descansa el cuerpo.”

Recién a partir del siglo XIX Kepler comenzó a recibir el reconocimiento que merecía por sus aportes al desarrollo de la Astronomía. Antes de ello, y basándose en sus teorías sobre el movimiento de los planetas, Newton formuló la Ley de la Gravitación Universal.

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