18 agosto 2009

¿Qué significa que algo es "relativo"?



Es difícil de explicar. Pensemos primero en la luz. La luz, cualquier rayo de luz, viaja. La luz viaja a través del espacio (o del "vacío") desde cualquier fuente que la emita: una estrella cualquiera, una bombilla, una linterna... La luz viaja a unos 300.000 kilómetros por segundo (no hay nada en el universo que viaje tan rápido.) Por otra parte la velocidad a la que viaja la luz es siempre la misma. No varía. Por tanto, la velocidad a la que viaja la luz es el parámetro en el que se basó Albert Einstein para sacar sus conclusiones acerca del tiempo, y acerca de la "relatividad". Hubiera podido escoger cualquier otro, pero ninguno tenía estas características.

Albert Einstein fue quien ideó una teoría para explicar lo que es la relatividad y lo que es el tiempo. Esa teoría se llamó la Teoría de la Relatividad Especial o Restringida según la cual el tiempo no es estático, ni absoluto (igual para todos), sino elástico (se "dilata"), y se distorsiona. No es que el tiempo tenga como la luz una "velocidad", lo cual es absurdo (el tiempo no puede viajar a un segundo por segundo...), sino que es relativo: lo que un observador mide es su tiempo, mientras otros observadores pueden medir tiempos diferentes del de aquél si se mueven respecto de él. Que el tiempo es "relativo" significa que depende de quién lo mide, de si el que lo mide está quieto o en movimiento respecto de otra persona. Es decir, dado que en el mundo nunca hay un sujeto único, el tiempo "transcurre" más o menos rápido según la relación que existe entre esas dos personas: si una se mueve o una de ellas está quieta, o si se mueven a velocidades diferentes. La realidad se convierte en la observación por parte de alguien, y sin ese alguien no podemos hablar de realidad: la realidad es local o "personal" para cada observador. Esto no es posible apreciarlo en nuestra vida cotidiana porque la diferencia de velocidad del movimiento de las personas u objetos (por ejemplo, medios de transporte) es infinitamente minúscula respecto de la velocidad de la luz. Ése es el motivo por el cual todos creemos que conicidmos en nuestra percepción del tiempo.

Pensemos por ejemplo en dos personas, Ana y Alberto que están en el espacio. Supongamos que ambos se mueven pero que Ana acelera de repente y se mueve más rápido que Alberto, y tiene además un reloj que consta de dos paredes de espejos paralelos y un haz de luz que rebota entre los dos espejos indefinidamente. Entre que el haz de luz "toca" un espejo y otro pasa un "tic", un segundo.



Pero Alberto está quieto, y mientras que para Ana el reloj funciona así, para Alberto el reloj de Ana es mucho más lento porque los espejos, como Ana, se mueven. El tiempo para Alberto se "dilata".



Esto es así porque aunque la luz siempre viaja a la misma velocidad, para Alberto el haz de luz recorre un espacio mayor. Cuanto más rápido se mueva el otro sistema (Ana y su reloj), más lento le parece a uno (Alberto) que pasa el tiempo para la otra persona, debido a la mayor distancia que recorrería el rayo dentro del reloj.

Piensa en el caso extremo: si Ana se estuviera moviendo a la velocidad de la luz…. ¡el rayo del reloj nunca jamás podría alcanzar la otra pared! La pared se estaría moviendo a la misma velocidad que el rayo, de modo que el “tic” no se produciría jamás.

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