13 septiembre 2008

Genética, herencia y Mendel

Todo comenzó con Gregor Johann Mendel considerado el padre de la genética.
Pero ¿qué es la genética? ¿Y qué relación tiene con la herencia? Porque Gregor Mendel se dedicó a investigar qué ocurría cuando cruzaba guisantes de un color con guisantes de otro color, entre otros experimentos. También cruzaba guisantes amarillos rugosos con guisantes púrpura lisos. Pero para entender esto debemos hablar de reproducción y hablar de reproducción es complicado. No todos los seres vivos nos reproducimos de la misma manera. No es lo mismo la reproducción de las plantas por polinización que la reproducción de los mamíferos. Nosotros, por ejemplo, somos mamíferos. Esto significa que a diferencia de los patos y otros animales no ponemos huevos ni nos polinizamos como las plantas. Nuestros hijos crecen dentro del vientre de la madre. Pero en todos los casos hay cruzamiento sexual. Los seres humanos nos reproducimos cuando el óvulo (una célula) que lleva la madre en el vientre es fecundado por el espermatozoide (otra célula) del padre. Un espermatozoide se introduce dentro del óvulo. El óvulo y el espermatozoide son células sexuales. La reproducción es sexual porque se debe a la unión de estas dos células sexuales que no son exactamente iguales a las demás células del cuerpo. ¿Qué llevan dentro las células? Llevan justamente la herencia y la herencia es la información que determinará cómo será el nuevo ser. La información está contenida en los genes que forman lo que se llama ADN (ácido desoxirribonucleico).
¿Qué hizo Gregor Mendel? En el caso de la reproducción de los guisantes hablamos de polinización, la manera en que se reproducen las plantas. Lo importante de los experimentos de Mendel es que se vio que había rasgos dominantes y rasgos recesivos. Los dominantes son aquellos que aparecen en lo que llamamos fenotipo: lo que se ve en la generación siguiente. Los recesivos son aquellos que se transmiten a la generación siguiente en el genotipo pero que no se ven, aunque pueden transmitirse y aparecer en la generación subsiguinte. En cualquier caso los experimentos de Mendel se basaban en la transmisión de muy pocos caracteres. En la reproducción de los seres vivos se transmiten infinidad de caracteres (color de ojos, tipo de pelaje, forma de las patas, altura, algunas enfermedades, y muchos más).
Tanto dentro del óvulo de la madre como dentro del espermatozoide del padre hay contenida información, siempre dentro de los genes. Por eso la genética hace referencia a la herencia. A qué heredamos los hijos de los padres que son quienes nos transmiten su información. Dentro de la célula, de cualquier célula, sea ésta sexual o no, hay hebras de ADN enrolladas en forma de hélice que forman los cromosomas. Los genes son segmentos cortos de ADN. Hay aproximadamente 30.000 genes en cada célula del cuerpo humano y la combinación de todos los genes constituye el material hereditario para el cuerpo humano y sus funciones. Los cromosomas los obtenemos uno del padre y otro de la madre y están apareados dentro de la célula de manera que los genes de uno se encuentran en la misma posición que los genes del otro. La mayor parte de las características de una persona viene determinada por más de un gen. Hay sin embargo casos en los que un carácter depende de un solo gen.
Lo que diferencia a las células sexuales (óvulo y espermatozoide) de las demás células del orgnaimso es que transmiten los genes X e Y que son los que determinan si el nuevo ser será niño o niña. Concretamente la madre transmite un par de genes X y el padre un gen X y otro Y. Es pues el padre quien determina si el nuevo ser será niño o niña.
Las células humanas contienen normalmente 46 cromosomas dispuestos en 23 pares, 22 de los cuales son autosomas (cromosomas no sexuales) y un par son los cromosomas sexuales.
Gregor Johann Mendel nació en Austria, el 22 de julio de 1822 y falleció el 6 de enero de 1844. Fue un monje agustino y un naturalista. Aunque publicó su trabajo en 1866 sus trabajos no fueron redescubiertos hasta 1900.

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