15 diciembre 2007

Efecto mariposa

Ray Bradbury

También se le llama efecto dominó, efecto de encadenamiento o bola de nieve y, dentro de la llamada teoría del caos, hace referencia a la mayor o menor sensibilidad de todo sistema natural al cambio, dadas unas determinadas condiciones iniciales, de manera que la más mínima variación en ellas puede provocar que el sistema evolucione cada vez de forma totalmente diferente. Su nombre proviene de un antiguo proverbio chino que dice: "el aleteo de las alas de una mariposa puede sentirse al otro lado del mundo".

Así, cuando soltamos una pelota justo sobre la arista del tejado de una casa varias veces vemos que las mínimas desviaciones en la posición inicial de la pelota, pueden hacer que ésta caiga por uno de los lados del tejado o por el otro, conduciendo a trayectorias de caída y posiciones de reposo final completamente diferentes. Cambios minúsculos conducen a resultados diferentes.

Este efecto hace que entendamos los sistemas naturales, no como máquinas o mecanismos simples. Los sistemas naturales no se comportan como un reloj, sino que existe cierto azar en su funcionamiento que hace que no podamos, nunca del todo, controlarlos y predecirlos...

En 1952 el escritor Ray Bradbury escribió un cuento titulado El ruido de un trueno (A sound of Thunder). En él, unos cazadores viajan en el tiempo hasta llegar a la prehistoria y sin darse cuenta matan a un insecto; cuando vuelven al presente se dan cuenta de que el mundo ahora es totalmente diferente del que habían conocido cuando partieron. Lo mismo ocurre en un episodio de Noche de Brujas de Los Simpson. Homer retrocede en el tiempo hacia la prehistoria, mata un insecto y cuando intenta volver al futuro llega siempre a una realidad distinta.

El meteorólogo Edward Lorenz fue el primero en analizar este concepto en 1963 para la Academia de Ciencias de Nueva York, tratando de predecir el clima a través de fórmulas matemáticas. Cuando revisó los datos se dio cuenta de que, haciendo pequeñísimos cambios en ellos, se lograban resultados absolutamente distintos justamente porque las variables meteorológicas están todas relacionadas e interactúan "caóticamente" entre sí.

Lo que ocurre con el estado del tiempo ocurre con la bolsa de valores y en todos los ámbitos de nuestra vida y en el entorno. Edward Lorenz fue así uno de los descubridores del "caos". Dentro de sus obras más importantes está La esencia del caos.

La dinámica de la caída de las fichas de dominó, es igualmente muy compleja. La caída de cada ficha individual debe ser considerada como la rotación de un cuerpo sólido y cuando se produce el contacto con la siguiente ficha lo que vemos es un choque entre dos cuerpos sólidos sobre una base, de manera que un cuerpo transmite una energía a otro a la vez que se pierde energía a causa del rozamiento; el contacto entre dos fichas puede extenderse considerablemente y una ficha puede deslizarse sobre la otra durante un tiempo relativamente grande. Cuando la separación entre las fichas es pequeña, las fichas se van apilando a medida que caen, y puede haber varias fichas rotando simultáneamente e interactuando entre sí de una manera compleja.

En política y en otros ámbitos se habla también de este efecto como efecto bola de nieve, por el cual se teme que un hecho social o político, desemboque en una especie de "contagio" que arrastre a otros países o grupos sociales a comportarse de ese mismo modo, amplificándose.

Toda esta información la recogí de un post de Taringa, de encyber, y de Revista Colombiana de Física. Pero mucho antes de que los movimientos ecologistas comenzaran a tener fuerza, ya un profesor mío de la universidad nos decía algo similar a lo que decían los chinos: "arrancas una flor, cae una estrella.."

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